Sinds hij haar had ontmoet, was hij vaker klaargekomen dan hij voor mogelijk had gehouden.

Max bracht de kop koffie naar zijn lippen en staarde uit het raam naar het St. John Hotel recht tegenover hem aan de overkant van de straat. Hij haalde diep en regelmatig adem en in gedachten was hij er volledig op geconcentreerd om zijn hoofd leeg te maken. Opwinding en verwachting gierden door zijn aderen en hij deed erg zijn best om ze te temperen.

Waar was die van hem? Het was niet te ontkennen dat als hij bij Victoria was, hij werd gedreven door hunkering, niet door zijn missie. Zijn katje was een tijgerin in bed, eentje die rolde, krabde en beet met losbandige hartstocht. Haar vastbinden aan het koperen hoofdeinde was een noodzakelijke verrukking geweest. Eén die hij vaak had herhaald de afgelopen twee weken. ‘Ik vind dit niet prettig, Max,’ had ze elke keer gezegd. Maar met haar tepels hard tegen zijn tong wist hij wel beter. Ze beefde, vloekte en kronkelde, en als hij dat zag, kreeg hij altijd zo’n stijve dat hij zijn tanden op elkaar moest klemmen om zijn lust in te houden. Dan gaf hij het op en neukte haar urenlang, lang nadat hij was uitgeput, en liet zijn opdracht varen ten gunste van overweldigend genot. En de Raad wist het.Je gebrek aan voortgang bevalt ons niet, hadden Zij net een uur geleden geklaagd. ‘Jullie

hebben me erg weinig tijd gegeven,’ bracht hij daartegen in. We zijn van mening dat geen enkele hoeveelheid tijd voldoende zal zijn voor het temmen van de verwilderde. Ze kan niet meer worden geresocialiseerd. ‘Dat kan ze wel.’ Hij had scherp uitgeademd. ‘Jullie hebben me nog nooit zo opgejaagd als nu, en ze is het lastigste geval dat ik ooit heb gekregen.’

Er zijn al tientallen jaren voorbijgegaan. Ons geduld is op. Met een zachte vloek keerde Max zich zowel van het raam als van de herinnering af, en hij pakte zijn jas en verliet het café. De tijd was zojuist verstreken. Hij mocht hier niet in falen. Als hij faalde, zou dat hem meer kosten dan alleen zijn eergevoel. Het zou Victoria haar leven kosten. Hij stak de drukke doorgaande weg over, ging het St. John binnen door de glazen draaideuren en wachtte tot hij een halve draai had gemaakt voordat hij zijn magie gebruikte om zich naar de bovenste verdieping te verplaatsen waar Victoria hard aan het werk was. De gedachte dat ze druk bezig was aan haar bureau deed zijn pik smachten. Hij was dol op intelligente vrouwen, en Victoria was slimmer dan de meeste. Bovendien was ze spijkerhard. De enige keren dat ze echt kwetsbaar was, was als ze op de rand van een orgasme stond. Daarom

had hij haar daar steeds maar weer gehouden en de plotselinge toevloed van haar gedachten en herinneringen in zich opgenomen. Hij voelde de liefde die ze ooit voor Darius had gehad en het pijnlijke verdriet omdat ze hem had verloren. Die glimpen van haar ziel brachten hem altijd tot een orgasme. Het gevoel van verbondenheid was zo intens dat het hem de adem benam.

Hij zette zijn tanden op elkaar terwijl zijn pik verder opzwol. Sinds hij haar had ontmoet, was hij vaker klaargekomen dan hij voor mogelijk had gehouden. Het was de reden waarom hij zo weinig vooruitgang had geboekt. Goed temmen vereiste terughoudendheid van de Jager. Hij had zijn ontlading eigenlijk ergens anders moeten zoeken zodat zijn verlangen werd getemperd, maar geen enkele andere vrouw trok hem aan. ‘Goedemiddag, mr. Westin,’ begroette de receptioniste hem met een gretige glimlach. Met een knip van zijn vingers herinnerde ze zich zijn bezoek niet meer, omdat haar geheugen in een oogwenk was schoongeveegd. Ze wist alleen nog dat haar bazin het te druk had om te worden gestoord, en ze zou berichten aannemen en bezoekers weren tot haar iets anders werd verteld. Max ging Victoria’s schuilplaats binnen zonder te kloppen, en stelde een eenvoudige bezwering in waarmee werd voorkomen dat voorbijgangers hun komende activiteiten door de glazen kantoorwand konden zien. Ze keek op, tilde een wenkbrauw op en legde haar pen neer. ‘Max.’ Zijn naam. Eén woord. Door dat zachte spinnen was het een lustopwekkend middel, waarvoor hij niet zo immuun was als hij zou moeten zijn. ‘Hallo, katje.’ Hij glimlachte bij de zachte rilling die hij bij haar voelde. Zij was ook niet immuun. ‘Ik ben bezig.’ ‘Zo meteen zul je bezig zijn,’ zei hij instemmend, zette zijn koffie weg en toverde een prachtig ingepakte doos op haar burea.

Ze krulde haar mond in een sensuele glimlach waar zijn bloed heet van werd. ‘Een geschenk? Wat heerlijk.’ Met lange, elegante vingers plukte ze aan het lavendelkleurige, iriserende lint en scheurde het koningsblauwe papier. Erin zat een prachtig bewerkt houten kistje. Hij keek hoe haar vingertoppen over de zin gleden die daarin was gekerfd: alleen binnen mijn ketenen zul je werkelijk vrijheid kennen. Victoria zei niets, maar hij hield haar in de gaten met de opmerkzaamheid van een Jager en merkte dat onder haar witte zijden blouse haar tepels plotseling overeind gingen staan. Ze bracht haar hand omhoog om zijn blik te trekken en hield een setje met fluweel beklede tepelklemmen omhoog, verbonden met een fijne gouden ketting. ‘Ik vroeg me al af wanneer je van plan was om met de speeltjes te beginnen,’ zei ze, een beetje buiten adem. ‘Je hebt er langer mee gewacht dan de meeste anderen.’ De suggestie dat hij echt niet bijzonder was, gewoon een van de lange reeks ergernissen, dwong hem tot een reactie. Een kolkende luchtvlaag raasde door de kamer,

waardoor de papieren op het bureau alle kanten op vlogen en Victoria achteruit werd geblazen. Max beende met half dichtgeknepen ogen op haar af, sloot zijn open handpalm snel tot een vuist en bracht haar plotseling tot stilstand op een paar centimeter afstand van het raam. Haar groene ogen waren wijd opengesperd, haar mond opende voor hijgende ademteugen en haar borst ging op en neer van schijnbare angst. Hij wist echter dat het intense opwinding was. Hij kon haar in zijn gedachten voelen en hun band groeide met elk moment dat ze samen waren. De macht die in haar opwelde, een zorgvuldige mengeling van magie en de versterking van een Vertrouweling, deed hem hardop kreunen van overweldigende lust. Nooit eerder in zijn leven had hij zoiets voor een vrouw gevoeld. Het voelde bijna alsof hij een puzzelstukje had gevonden dat perfect paste. Zijn vingertoppen jeukten van de magie die door hem heen stroomde; magie die werd versterkt doordat Victoria dicht bij hem was. ‘Katje,’ gromde hij toen hij haar bereikte. Hij duwde zijn handen door haar kortgeknipte haar en drukte haar met haar rug tegen het glas, waar ze met haar voeten tientallen centimeters boven de grond hing. Op ooghoogte met hem.

Ze begon te spinnen en duwde haar neus tegen hem aan, met haar zilveren oorringen eerst koud tegen zijn wang, en daarna te heet. Hij stapte achteruit en met zijn magie hield hij haar tegen het schilderachtige uitzicht van de stad achter haar gedrukt. Haar armen werden bewegingloos naast

haar hoofd gehouden, en ze duwde wulps haar borsten naar hem toe met haar onderdanige houding. Alleen hier, waar haar zakelijke invloed heerste, zou het mogelijk zijn om haar echt te temmen. Zij was hier de baas. Tot hij kwam. Dat was de les die ze moest leren.

Terwijl hij met zijn handen naar de knopen van zijn overhemd ging, bootste hij met magie zijn

bewegingen na bij Victoria’s blouse. Hij glimlachte terwijl hij zijn riem losser voelde worden, verheugd over haar initiatief om haar eigen kracht te gebruiken om hem uit te kleden. ‘Een pikante lunch?’ prevelde ze, waarna ze haar lippen likte. ‘Nee, de hele middag,’ corrigeerde hij haar, terwijl hij zijn overhemd van zijn lijf schudde. ‘Je bent onverzadigbaar.’ ‘Dat vind je heerlijk.’ Max keek vol verhitte verwachting terwijl de behasluiting tussen haar borsten openklikte en toen uiteensprong. De tepelklemmen kwamen van de vloer en klikten vervolgens op hun plek. Ze reageerde op de plotselinge druk met een laag gesis tussen op elkaar geklemde tanden. De aanblik van die bleke, stevige borsten afgetopt met gezwollen, rood geworden tepels en de dunne ketting ertussen zorgde ervoor dat hij zijn pik uit zijn gevangenschap moest bevrijden.

‘O, Max,’ spon ze, en ze bewoog zich kronkelend tegen het raam terwijl hij zijn broek liet zakken.

‘Wat heb je een grote pik.’ Hij gaf haar zijn beste wolvengrijns en genoot van haar speelsheid terwijl ze toch zo hulpeloos was. ‘Dan kan ik je beter neuken, lieveling.’ De rits aan de zijkant van haar dunne rok ging omlaag en toen viel het kledingstuk op de vloerbedekking, samen met haar zwarte, kanten string en haar stilettohakken. ‘Nadat,’ hij liet de overige inhoud van de doos op zijn open handpalm neerstrijken, ‘ik je hiermee heb geneukt.’ Victoria slikte met moeite bij het zien van de licht gebogen dildo in zijn hand. Hij was lang en dik, en leek qua afmeting, vorm en kleur op de pik

van Max. Hij bracht er ruimschoots glijmiddel op aan en ondertussen bleef hij haar steeds aankijken. Ze pruilde. ‘Ik wil dat ding niet. Ik wil jou.’ Max aarzelde even door wat ze had gezegd en kwam toen snel in beweging door met een diepgewortelde hunkering zijn mond op die van haar te drukken. Op die manier leidde hij haar af van de hechter wordende verbintenis tussen hen

Ik wil jou. Het waren zulke eenvoudige woorden, maar voor haar waren ze riskant. Het was nog niet echt het ‘nodig hebben’ waardoor de halsband zou verschijnen, maar het was dichtbij genoeg om bij hem vanbinnen iets tot leven te laten komen. Hij zou alleen maar triomfantelijkheid bij haar woorden moeten voelen, maar hij voelde meer dan dat. Veel meer nog. Het was waarop hij had gehoopt, het resultaat dat hij zich ten doel had gesteld, maar hij had niet verwacht dat het zo snel zou gebeuren. Hij was er zeker van geweest dat hij haar eerst tot het uiterste moest drijven. Hij kon het niet doen terwijl hij in haar was, zoals hij had gedaan bij alle andere Vertrouwelingen die hij had getemd. Wanneer hij bij Victoria was, was hij zich niet meer bewust van de Raad en bleven alleen zij tweeën over, verloren in elkaar. De enige behoeften waar hij dan om gaf, waren die van zichzelf, en de Raad kon naar de hel lopen. Hij ademde haar geur diep in en kneep zijn ogen dicht. Zijn borst ging op en neer tegen die van haar en hij liet zijn vingers tussen haar benen glijden om over haar clitoris te wrijven. Hij voelde zich bezitterig en behoeftig. Alle goden! De hele ochtend sinds hij haar had verlaten, had hij haar al gewild. Ze waren maar een paar uur uit elkaar geweest. Te lang. Hij wist dat ze maar tijdelijk samen zouden zijn, en hij koesterde elk moment. Hij had er een hekel aan haar te moeten delen met werk of met iemand anders. Oneerbiedig, vrijpostig, ondeugend: ze was door en door een kat. Ze suste hem niet alleen, maar wond hem ook op, een tegenstelling die hem op elk front bevredigde. En hij bereidde haar voor op een eeuwigheid met een andere man. Het besef gaf hem kramp in zijn kaak en zijn borst trok er pijnlijk van samen. Hij duwde de gedachte weg en concentreerde zich op het hier en nu. Ze zou tenminste blijven leven. Als hij haar toch moest verliezen, dan liever aan een andere magiër dan aan de dood.

Victoria jammerde in zijn mond terwijl hij haar glibberige kutje streelde, en ze probeerde te kronkelen, maar kon niets uitrichten tegen de kracht die haar op haar plek hield. ‘Max,’ fluisterde ze in zijn mond, ‘laat me je aanraken.’Hij schudde zijn hoofd, niet bereid om de kus te verbreken. ‘Ik wil je aanraken, verdomme!’ Ze rukte haar mond weg. ‘Jij moet willen wat ík wil.’ Zijn stem was ruw en hard. ‘Mijn genot is jouw genot. Mijn hunkering is jouw hunkering.’ ‘Is jouw behoefte ook mijn

behoefte?’ vroeg Victoria zachtjes, met haar blik genageld op de grote man die voor haar stond. Ze hoorde zijn tanden knarsen in reactie op haar vraag en hij liet haar los. De drang die hij voelde om haar te verleiden had hij nooit eerder gevoeld. Hij was op klaarlichte dag naar haar toe gekomen, terwijl ze over een paar uur samen zouden zijn geweest…Ze zoog haar adem naar binnen. Hoe vaak had ze zich er al niet op betrapt dat ze over hem dagdroomde en momenten van de lange nachten daarvoor opnieuw beleefde? Hij kookte elke avond voor haar en voerde haar zelfs. Hij douchte met haar en waste haar haar. Naast de tedere waren er ook brute momenten. Momenten van grote passie; zoals toen hij bij haar door de voordeur was gekomen en haar op de vloer had gesleurd, haar had begroet met keelklanken en bedwelmende stoten van zijn prachtige pik diep binnen in haar. Hij had nooit om toestemming gevraagd. Hij had genomen wat hij verlangde alsof hij er recht op had haar lichaam te gebruiken. Ze was verleid door de aandacht, die haar herinnerde aan de intieme band tussen magiër en Vertrouweling. Maar ook de vrouw in haar was gecharmeerd. In haar leven onder de mensen had ze veel macht. Ze was verantwoordelijk voor de duizenden werknemers die onder haar leiding werkten. Ze kon ontlading en genot vinden door zich volledig over te geven onder de dominante hoede van Max. Darius had haar als gelijke behandeld. Max liet haar nooit vergeten dat hij de macht in handen had.

Maar nu verraadde hij zich door wat hij had gezegd, waarmee hij haar had laten zien hoe diep zijn genegenheid voor haar ging.Je moet willen wat je Meester wil. Zijn genot is jouw genot. Zijn hunkering is jouw hunkering. Zijn behoefte is jouw behoefte. Maar Max had zich opgeworpen als haar Meester. En de behoefte om hem te accepteren was bijna overweldigend. Als ze bij hem was, werd de rusteloosheid die haar zo lang had gekweld onmetelijk veel minder. Als ze bij Max was, was ze niet alleen. Afgezien van Darius was hij de enige man die haar zich ooit zo had laten voelen. Ze was op een gezond gewicht gekomen en ze had er plezier in om haar maaltijden en leven te delen met iemand die wilde dat ze gelukkig was. En dat was ze ook, omdat hij daarvoor zorgde. Goed, het allerbelangrijkste aspect van hun relatie was hem te bevredigen, maar waar Max door werd bevredigd verschafte haar genot. Victoria keek argwanend hoe hij dichterbij kwam. De dildo, die glansde van het glijmiddel, was rechtstreeks gericht op de plek waar haar benen samenkwamen.

Max leunde naar voren en likte over haar lippen. ‘Doe eens open, katje.

Ze verzette zich opstandig. ‘Dwing me maar. ’Met een snelle, korte beweging van zijn hand werden haar benen door magie uit elkaar gedwongen. Ze werd vochtig en nog weker, omdat een bepaald verraderlijk deel van haar erfgoed het temmen heerlijk vond. Ze wist dat ze op het punt stond genot te ontvangen dat bijna niet te verdragen was en daar hoefde ze helemaal niets voor te doen. ‘Kijk

eens hoe nat je bent,’ prees hij, terwijl hij de gladde top over haar drijfnatte spleetje op en neer

wreef. Hij duwde zijn mond tegen haar oor en fluisterde: ‘Je vindt het heerlijk om een harde pik in je te hebben.’ ‘Ik vind het heerlijk om jóúw harde pik in me te hebben.’ Ze snakte naar adem en haar kutje trok zich strak samen in een poging om de dikke kop te pakken die haar opening kwelde. ‘Laten we eerst nog even spelen,’ gromde hij, terwijl hij de dildo een heel klein beetje bij haar naar binnen liet glijden. Ze probeerde haar heupen omlaag erbovenop te duwen, maar dat lukte haar niet. ‘Sst, ik geef het je zo.’ Hij draaide behendig met zijn pols en pompte de dildo zachtjes, liet hem steeds verder in haar zakken, terwijl hij met zijn andere hand de ketting tussen haar borsten pakte en er zachtjes aan trok. Een diepe hunkering bouwde zich op in haar borsten en verspreidde zich door haar torso, waardoor ze het uitschreeuwde. ‘Rustig maar,’ zei hij zachtjes, terwijl hij zachtjes duwde en hem uiteindelijk met adembenemende behendigheid helemaal naar binnen stootte. Ze keek hem

aan en probeerde te begrijpen waarom hij haar op deze manier nam, wat hij van haar wilde, zodat ze het hem kon geven. Toen gaf ze het op en liet haar ogen langzaam dichtvallen. Haar lichaam schokte van genot terwijl hij haar met lange, soepele halen neukte. ‘Alsjeblieft,’ fluisterde ze, met haar hete wang tegen het koele glas gedrukt. ‘Alsjeblieft wat?’ Hij veegde met zijn tong over het afgeknepen puntje van een gepijnigde tepel, daarna sloot hij zijn mond zowel daaroverheen als over de klem en zoog mee met het tempo van de stoten tussen haar dijen. ‘Ik wil jou.’ Max liet haar borst los en verhoogde zijn tempo. Ze duwde zoveel als ze kon met haar heupen, met wanhopige kreten. Haar clitoris was opgezwollen en klopte uit hunkering naar de minste aanraking die haar tot een orgasme zou brengen. Het gevoel van de brede, wijd uitlopende kop waarmee hij diep vanbinnen langs de wanden van haar kutje streek, zorgde ervoor dat ze haar hoofd, het enige deel van haar lichaam dat ze mocht bewegen, wild heen en weer sloeg. Hij kreunde en leunde tegen haar aan, zijn huid bedekt met een dun laagje zweet. Met zijn tong likte hij haar oorschelp en stootte toen naar binnen. ‘Wil je mij dan niet, Max?’ snakte ze, terwijl ze ernaar hunkerde om klaar te komen, te bewegen, om meer te krijgen dan een namaakpik haar ooit kon geven. ‘Je maakt me helemaal gek.’ Hij duwde zijn vochtige voorhoofd tegen haar wang. ‘Betekent dat “ja”?’ Als het zo was… als hij de verbondenheid voelde die zij voelde… Wat zou ze er niet voor geven om voor de tweede keer liefde te vinden. Misschien zou het uiteindelijk niet met Max zijn, maar ze was in ruim twee eeuwen niet meer zo dicht bij die emotie gekomen.

Opeens lag zijn hand op haar keel, zijn mond op die van haar, zijn knieën schrap gezet tegen het raam om de stoten van zijn hand te ondersteunen. Geef me wat ik wil. Het versmelten van zijn gedachten met die van haar was de enige aansporing die ze nodig had. Onderdeel van het temmen was zijn vermogen om haar gedachten te lezen, maar dat zij die van hem kon lezen, betekende dat de verbondenheid van twee kanten kwam. De spanning verliet haar lichaam. Haar geslacht trok zich stuiptrekkend samen van verlangen, zich gretig vastklemmend om wat het nódig had… ‘Alsjeblieft,’ fluisterde ze, terwijl ze ernaar smachtte om hem vast te houden. ‘Ik heb je nodig.’ Max kantelde

Victoria’s hoofd een fractie van een seconde achterover voordat de halsband verscheen. Het dunne zwarte lint zag er zo onschuldig uit, maar boeide haar meer dan ketenen ooit zouden kunnen. Het zou vervagen wanneer ze aan een magiër werd gekoppeld en, net als haar nieuwe Meester, onderdeel van haar gaan uitmaken. De aanblik van de halsband en de onderwerping die deze

vertegenwoordigde, zorgde ervoor dat er sperma uit de eikel van Max’ smachtende pik druppelde. Elke cel van zijn lichaam lichtte op van mannelijke triomf. Hij rukte de dildo uit haar en gooide hem aan de kant, bevrijdde haar van zijn bezwering en ving haar slappe, gewillige lichaam op in een beschermende omhelzing

Hij had bijna toegegeven, zo graag wilde hij haar. Doordat hij haar lichaam naar hem had voelen grijpen, naar hem had voelen hunkeren, was hij buiten zichzelf geraakt. Het enige wat hem had weerhouden was zijn zorg om haar. Als het hem niet lukte haar terug te halen van de rand van de afgrond, zouden Zij haar doden. En dat zou zijn dood betekenen. Max hield haar stevig tegen zich aan en gebruikte zijn krachten om hen naar huis te brengen; naar zijn huis. Daar liet hij haar zachtjes op zijn met fluweel bedekte bed zakken en legde zijn hand om haar dij, zodat hij haar benen uit elkaar kon duwen. De aanblik van de glinsterende schaamlippen en het nauwe kutje zorgde ervoor dat zijn ballen zich optrokken. De blik in haar ogen deed pijn in zijn hart. Uren. Ze hadden nog maar een paar uur over.Hij klom over haar heen en bewonderde de nieuwe rondingen die ze door de liefdevolle verzorging had gekregen. Onder zijn hoede waren de tekenen van verwaarlozing verdwenen. Terwijl hij een van haar polsen pakte en deze boven haar hoofd trok, hield hij zijn blik op haar gezicht maar gebruikte magie om het fluwelen koord van de bedstijl te trekken en haar vast te

binden. ‘Max.’ Niet meer dan gefluister was het, terwijl ze zonder aansporing nodig te hebben haar andere arm optilde en haar eigen macht gebruikte om zichzelf vast te binden.

Victoria was de machtigste vrouw die hij ooit had gekend, zowel in hun wereld als de wereld die ze met de mensen deelden. Haar onderwerping van die macht aan die van hem was zo’n groot geschenk dat het hem in zijn hart raakte. Zijn ogen brandden, zijn keel werd dichtgeknepen.

Daarna nam hij haar, met een snelle, trefzekere stoot die hen zo strak met elkaar verbond dat er niets meer tussen hen in was. Een rauw geluid steeg op uit zijn keel terwijl ze onmiddellijk klaarkwam, zich met golfjes genot aan zijn pik vastzoog en hem verleidde om met harde, felle stralen in haar klaar te komen. Max hield haar bevende lichaam dicht tegen dat van hem aan en pompte zachtjes. Hij stortte zijn zaad in haar terwijl hij haar genot langer liet duren en haar kreten met pure verliefdheid absorbeerde. Even later strengelde hij zijn vingers in die van haar en bereed haar gebonden lichaam nog een keer. Deze keer deed hij het harder: hij liet zijn passie de vrije loop en nam haar bruut. Zijn heupen beukten tegen die van haar en zijn pik stootte diep. Victoria nam zijn

lust met zo’n schoonheid in ontvangst, haar stem schor en haar woorden nauwelijks verstaanbaar boven zijn zwoegende ademhaling. ‘Ja… ja… ja…’ Ze nam alles wat hij was en bloeide onder hem op als een bloem. Ze droeg zoveel beloften in zich. De plaatsen waar hij haar mee naartoe zou nemen, alles wat hij haar zou kunnen leren, de vrijheid die hij haar kon geven… Maar hij was een Jager die was klaargestoomd om zitting te nemen in de Raad, en Zij hielden geen Vertrouwelingen. Dus nam Max wat hij kon. Met zijn tong en lippen ging hij heen en weer over haar borst en wreef de harde tepel steeds weer tegen zijn verhemelte. Met zijn handen drukte hij haar omlaag, hield haar stil voor het voortdurende stijgen en dalen van zijn heupen en stuwde haar met zijn pik naar een eindeloos genot. Hij gunde haar geen rust, bang om te stoppen met haar aanraken. Bang dat hij haar zou kwijtraken. De aanvechting kwam zo onverwacht op dat hij uit zijn ritme raakte, waardoor hij bleef steken bij het diepste punt van een neerwaartse stoot, zijn pik geschroeid door de hete omklemming van haar kutje.

‘Nee!’ riep ze uit, terwijl ze onder hem worstelde. ‘Niet stoppen. Alsjeblieft…’Hoe kon hij weglopen? Ze had het leven dat ze voor zichzelf had opgebouwd opgeofferd om dat van hem weer binnen te gaan. Hij zou hetzelfde voor haar doen. Hij móést hetzelfde voor haar doen. ‘Nooit.’ Hij gromde en drukte haar tegen zich aan, en begon haar weer te claimen, met zijn rode wang tegen die van haar gedrukt. ‘Ik zal nooit stoppen. Je bent van mij. Van míj.’ Victoria riep de zwarte mantel op die Vertrouwelingen droegen als ze voor de Raad kwamen en kleedde zich zwijgend aan. Ze had het kledingstuk al die jaren bewaard, voor de dag dat ze voor Hen zou staan en wraak zou nemen. Nu deed ze hem aan met een ander doel in gedachten. Terwijl ze zich klaarmaakte om weg te gaan, haalde ze haar ogen geen moment af van de slapende vorm op het bed. Max’ machtige lichaam lag uitgestrekt met zijn gezicht omlaag, en de rode satijnen lakens lagen laag over zijn heupen.

Verrukkelijk. Ze smachtte ernaar om hem aan te raken, hem wakker te maken, om nog een laatste keer in die ogen van gesmolten zilver te kijken

Wat was hij toch gevaarlijk, zelfs als hij sliep. Ze liet haar tranen stromen. Omdat hij zich in haar had verloren, was zijn geest minder alert geweest, en zijn gedachten en gevoelens waren bij haar naar binnen gestroomd in een vloed van verlangen en genegenheid die verwoestend was. Hij was bereid alles op te geven waarvoor hij had gewerkt om haar te kunnen behouden, en dat kon ze hem niet laten doen. Ze mocht hem niet verliezen zoals ze Darius had verloren. De Raad zou woedend zijn als Zij een tweede keer werden gedwarsboomd. Hun wrok had haar al een geliefde gekost. Ze weigerde om er nog een aan te verliezen. Ze verloor hem liever aan een leven dat van haar gescheiden was, dan aan de dood. En dus bedekte ze haar mond om haar pijn te dempen, en verliet hem.